Les bélugas ou L'adieu aux baleines

Essai
Auteur : Pierre Béland, traduit de l'anglais par Claire Dupond
Illustrations : Frédéric Back
Éditeur : Éditions Libre Expression, Montréal, 1996, 266 pages
Version originale anglaise : A Farewell to Whales, Lyons & Burford Publishers, 1996

Résumé

À travers le récit de son expérience personnelle, le scientifique Pierre Béland nous raconte l'histoire vraie des bélugas du Saint-Laurent, également dénommés baleines blanches. S'intéressant à l'activité humaine sur le fleuve au fil des siècles et à son impact sur la vie de cet animal sauvage en voie d'extinction, il dégage des pistes de solutions pour éviter la tragédie de leur totale disparition. Cet essai captivant qui témoigne de ses recherches et de son savoir est rehaussé d'une vingtaine de dessins de Frédéric Back.

La petite histoire

Frédéric Back fait la connaissance de Pierre Béland au moment où il se documente pour son projet de film Le fleuve aux grandes eaux. Biologiste spécialisé dans l'étude des bélugas, il travaille alors à mettre sur pied un centre de recherche sur les causes des décès massifs et prématurés des bélugas dans le bassin du Saint-Laurent. Pour soutenir le fonctionnement des laboratoires de l'Institut national d'écotoxicologie qu'il veut créer, le scientifique a mis en place un plan d'adoption de bélugas pour la somme de 5 000 $ canadiens. Depuis longtemps conscientisé au sort malheureux des cétacés, Frédéric Back lance une campagne d'adoption en partenariat avec des employés de Radio-Canada. La vente d'un extrait de L'homme qui plantait des arbres à une compagnie japonaise permet de compléter la somme récoltée auprès de ses collègues. La jeune femelle adoptée se prénomme Antarès. Elle sera retrouvée deux ans et demi plus tard, échouée sur les glaces du Saguenay, morte d'un cancer du foie. Quand Pierre Béland décide d'écrire un livre sur les bélugas, il s'adresse tout naturellement à Frédéric Back pour l'illustrer. Dix ans plus tard, ce dernier est toujours activement impliqué dans la sauvegarde de l'espèce.